Marockansk-Italiensk aktivist Nawal Soufi Flyktingbekämpning Intervju

När båtarna packade med syriska familjer började anlända till Nawal Soufs hemstad Catania, på den italienska ön Sicilien, visste hon grymheterna som de flydde. I mitten av 2013 reste hon till Syrien som en volontär för att leverera hjälpmedel till de som drabbats av våldet som orsakats av krig och terrorism. En dag i staden Aleppo sparkade hon en boll runt med några lokala barn när en missil slog och förstörde en rad hus över vägen. “Ett ögonblick spelade barnen fotboll och nästa 130 av deras grannar var döda”, säger Soufi, 28, en lång kvinna som har skinny jeans och en rödbrun huvudduk över hennes mörka bob. “Det var deras dagliga liv.”

Soufi, som föddes i Marocko men har bott i Italien sedan hon var ett spädbarn, var fast besluten att hjälpa. Under de senaste två åren har hon blivit en livsstil för en kvinna för flyktingar som passerar Medelhavet, vilket gör det till sin heltidssamverkan för att säkerställa att de når land säkert. Upp till 10 000 personer anländer i Europa varje dag från Syrien, Afghanistan och andra oroliga nationer, på överbelastade båtar som drivs av hänsynslösa människor-smugglare. “Flyktingarna kallar mig Lady SOS,” säger hon. “Jag är ofta den första personen som de kallar i panik när deras båtar går vilse eller börjar sjunka.”

bild

Italienska polisen tar bilder av invandrare som anländer till Sicilien från Syrien och någon annanstans, oktober 2013
Reuters

Det är ett jobbigt jobb i det nuvarande politiska klimatet. Som en ung muslimsk kvinna från invandrarbakgrund – fadern tog familjen till Europa från Marocko i slutet av 1980-talet för ett bättre liv – Soufi är medveten om att fördomar och missförstånd kring invandrare länge funnits. Men antimigrerande känslor har eskalerats kraftigt över hela världen de senaste månaderna i kölvattnet av den förödande 13 november 2015, terrorattacker i Paris, där beväpnade från extremistiska islamiska staten (IS) mördade 130 personer och skadade nästan 400 andra. Officiella undersökningar avslöjade att minst en terrorist troligen hade kommit in i Frankrike från Mellanöstern genom att dölja sig bland asylsökande, vilket ledde till att Frankrike skulle meddela att det stängde sina gränser tillfälligt och ledde till en ökning av stödet till högerpolitiken ner på invandring.

Efter Parisattackerna tillkännagav 31 guvernörer i USA att syriska flyktingar inte längre skulle vara välkomna i sina stater, trots att Amerika endast har accepterat en bråkdel av syren som förskjutits av det nuvarande kriget. Sedan slutet av 2010 har cirka 2,600 eller cirka 0,0006 procent av de sammanlagt 4,3 miljoner syriska flyktingarna hittat hem i USA. I jämförelse har Turkiet tagit in 2,5 miljoner flyktingar under samma period, medan Tyskland beviljat asyl till 80 713 år 2015. I början av december dödades morden på 14 personer i San Bernardino, Kalifornien, av en muslimsk man och hustru, av vilka en svars trovärdighet mot IS i ett Facebook-inlägg, påskyndat av ytterligare bakslag mot både amerikanska muslimer och dem som söker asyl från Syrien och andra länder . En frontrunner för den republikanska presidentvalet, Donald Trump, krävde “en total och fullständig avstängning” av Amerikas gränser mot muslimer i skottets skott.

bild

Flyktingar från Libyen räddas av den italienska flottan, juni 2014
Polaris

Från hennes position på frontlinjen av migrantkrisen, som började långt före Parisattackerna, säger Soufi att den stora delen av de som hon sett gör den farliga resan är familjer med småbarn, högskolestudenter och andra oskyldiga civila som har förlorat allt. “Dessa människor är inte brottslingar, de är inte terrorister. Det här är väldigt viktigt att förstå,” säger hon i sin mjukt talade, snabba italienska. “De är vanliga människor i desperata omständigheter.” I många fall tillägger hon att de flyr brutal terrorismskada orsakad av IS, liksom andra extremister som talibanerna och Boko Haram i sina hemländer. “Det är ännu mer avgörande sedan Paris attackerna erbjuder flykting till invandrare som försöker komma undan”, säger hon. “De är också offer.”

Soufs livräddande roll växte av misstag snarare än design. I hela världen är cirka 60 miljoner människor fördrivna från sina hemländer. År 2015 flockade en beräknad 1 miljon till Europa i hopp om att starta nya liv. Över en tredjedel kom från Syrien, där miljoner har blivit uppväxta sedan inbördeskriget slog ut 2011. Många andra kom från Afghanistan och Irak, liksom instabila eller repressiva afrikanska länder som Eritrea och Nigeria. Tillströmningen har förångat Europa oförberedt och lämnar sina 28 nationer “politiskt, moraliskt och administrativt” överväldigad, enligt den tidigare tyska utrikesministern Joschka Fischer. Södra Italien och Grekland är de närmaste resmålen i Europa för de flesta flyktingbåtar, så när konflikten i Syrien intensifierades, började fler flyktingar än någonsin anlända på Sicilien.

“Flyktingarna kallar mig Lady SOS,” säger hon. “Jag är ofta den första personen som de kallar i panik när deras båtar går vilse eller börjar sjunka.”

På den tiden arbetade Soufi, som talar många arabiska dialekter tillsammans med italienska, franska och lite engelska, deltid som domstolstolk. På hennes dagar gick hon till Catanias hamn och tågstation för att hjälpa till att översätta för nyanlända. “Jag gav ut mitt telefonnummer”, säger hon. “Mycket snart var det över internet och sociala nätverk som arabiska talande invandrare använder för att dela information. Det snöbollade därifrån.” Några flyktingar berättade för henne att de hade hittat hennes nummer skrapa på väggar under däck i traffickers båtar.

bild

Den italienska flottan räddar migranter som reser med båt från Afrika, juni 2014.
Polaris

Idag kretsar Soufs liv kring sina två mobiltelefoner, som ständigt simmar med SOS-samtal och texter – och en Facebook-sida som hon satte upp för att posta uppdateringar om flyktingar till sjöss har 44 000 följare. När hon får ett nödanrop vet hon att det snabbt handlar om liv och död. “Ofta är de som är hysteriska”, säger hon. “De börjar skrika att deras båt läcker, att en gravid kvinna föds eller att deras barn fryser.” De flesta båtarna är förfallna fisketrålare eller gummibåtar som är osäkra, även innan de är proppade två eller tre gånger över kapacitet. Traffickarna som driver båtarna, som laddar varje person mellan $ 1500 och $ 5000 för korsningen, överger normalt skeppet om det finns några problem. “Deras motiv är rent girighet,” säger Soufi. “De bryr sig inte om människans liv.”

Traffickers byter rutor ofta för att undvika att fånga. Under de senaste månaderna har de flesta båtar landat på den grekiska ön Lesbos och andra närliggande öar. Soufi, som inte tillhör någon organisation och arbetar obetald, reste till Grekland ensam i början av november för att närma sig räddningstjänsten. På sin Facebook-sida lade hon fram dramatiska videoklipp av båtar fyllda med dolda flyktingar som anlände på steniga stränder, som hon guidade dem till stranden tillsammans med andra frivilliga räddare. “Migranterna är vanligtvis drenched, svältande och mycket rädda, men också upphetsade när de äntligen landar”, säger hon. En video visar att Soufi vattnar i bröstet djupt i havet och bär en gul säkerhetsväst när en båt närmar sig, vinkar armarna frantiskt hos familjer ombord. “Passa barnen! Passa barnen!” hon ropar på engelska och uppmuntrar dem att lämna sina barn till säkerhet om de faller i det hackiga vattnet.

En solig eftermiddag före hennes resa till Grekland sitter vi i en hotellträdgård på en kulle ovanför Catania. Soufi, som stöder hennes volontärverksamhet med tillfällig inkomster från domstolstolkning och donationer från lokala anhängare, valde platsen att prata eftersom det är tyst. Hon är oblivious till den magnifika utsikten över närliggande Mount Etna, Siciliens berömda vulkan och det glittrande Medelhavet nedan. För henne är skönheten inkongruös, nästan olämplig.

bild

Soufi och en hjälparbetare packar förnödenheter i en bil innan de besöker ett flyktingläger på Sicilien, oktober 2015

Förra året dränktes mer än 3760 personer, inklusive många kvinnor och barn, eller gick till sjöss under sina desperata resor till Europa, enligt Internationella organisationen för migration. Men trots tragediens omfattning var uppmärksamheten på flyktingarnas situation flitig. Sedan i september slog den lilla kroppen av en 3-årig syrisk pojke, Aylan Al-Kurdi, upp på en turkisk strand efter att hans sparsamma båt hade kapslats. Hans mamma och 5-årige bror druknade också. Foton av tragedin som släpptes av den turkiska nyhetsbyrån Do ̆gan publicerades på framsidor runt om i världen och varnade försenade världen till vad FN har beskrivit som “den värsta flyktingkrisen sedan andra världskriget.” Nyanlända står inför många faror och svårigheter, både på deras resor och efter landning.

När ett SOS-samtal kommer in från en båt, är Soufi prioriterat att ta reda på sin position. “Det första jag frågar är deras exakta koordinater genom att kolla GPS-spåraren på deras telefon”, säger hon. Ibland måste hon skrika upprepade gånger för att få den panikna ringeren att lugna sig och utföra sin begäran. “Jag måste vara kraftfull, för utan att veta var de är, finns det liten chans att rädda dem”, säger Soufi. “Vid något tillfälle kan konversationen avbrytas – telefonens batteri kan dö, signalen kan gå vilse, krediten kan sluta.”

Hon försöker hålla personen på linjen medan hon använder sin andra telefon för att informera den italienska kustbevakningen, som övervakar sök- och räddningsinsatser i italienska vatten, att en båt är i trubbel. Hon översätter sina instruktioner så att flyktingarna kan hämtas säkert. “Jag säger till dem att de inte får flytta när de ser ett räddningsfartyg”, säger Soufi. “Om de alla krypterar till ena sidan av båten för att gå av, kommer den att kapslas.” Hon är inte säker på hur många brådskande uppmaningar till hjälp hon har fältat sedan hon började – hon har inte räknat – men hon uppskattar att hon har hjälpt till att rädda “många tusen” liv. “Det sista jag säger till folket på båten är” Se dig på land “, säger hon. Att vara ensam i det stora Medelhavet är skrämmande, så jag försöker hålla sina andar uppe. “

Medan vi pratar i den blöta kullen, dras Soufs ögon mot skärmarna på sina telefoner på bordet några sekunder. Att vara en viktig kontaktpunkt för så många människor i fara är ett stort ansvar, även om hon säger att det kommer naturligt för henne. “Jag lärde mig andan att ta hand om människor som har lämnat sina hemländer från mina föräldrar”, säger hon. Hennes far var en dåligt betald byggplatschef i Marocko, som aldrig glömde sina rötter efter att ha flyttat till Italien. “När jag växte upp skulle min far ofta ringa till min mamma och be henne att göra mer mat till middag eftersom han hade bjudit in några nyanlända migranter till vårt hus. En sådan gästfrihet är en del av vår kultur.”

bild

Syrian familjer väntar på järnvägsstationen i Catania för att gå ombord på ett tåg till Milano, april 2015

Med Siciliens närhet till länder som Tunisien, Marocko och Egypten – en normal sjöövergång är i genomsnitt 12-16 timmar – ön har en lång historia att ta emot flyktingar från Nordafrika och Mellanöstern. Europas största läger, Mineo, som rymmer mer än 4000 personer, är baserat i en avlägsen by utanför Catania. Soufi började volontär där kl 14, samla donationer av mat, kläder och pengar för flyktingarna. Som barn var hon en begåvad fotbollsspelare, men det slutade när hennes far oavsiktligt sprang över sin fot med sin bil. Olyckan gjorde ingen varaktig skada, men hon föll ut ur vanan

av att spela under hennes återhämtning. “Sedan dess har jag använt all min energi som förespråkar flyktingar,” säger hon. “Jag har alltid varit lockad till aktivism – mina föräldrar säger att jag föddes med en megafon i min mun.”

Kanske på grund av hennes passionerade intensitet ser Soufi ungefär fem år yngre ut än hennes 28 år. Wolfing ner en påse med chips, talar hon med den distraherade luften hos en tonåring som äter enbart för att tanka. Hon bor hos sina föräldrar och sin yngre bror i sitt lilla hus utanför Catania, och har en äldre bror och syster som båda har lämnat hem. Medan hela familjen stöder sin verksamhet, säger hon, de kan inte matcha hennes outtröttliga engagemang. “Ibland har jag gett telefonen till en av mina familjemedlemmar eller en vän att ta SOS-samtal till mig, men de ger det alltid tillbaka efter en kort tid”, säger hon. “De säger att det är för stressigt.”

För syriska flykting Tamira 24 representerade Soufi en källa till hopp för henne och hennes två äldre bröder innan de ens började på sin resa från Syrien till Sicilien i oktober 2014. “Mina bröder fick Nawals nummer från syriska vänner som redan hade kommit till Europa , Säger Tamira och talar via en tolk via telefon från den tyska staden Münster, där hon har fått politisk asyl. “De sa att vi borde ringa henne om vi stötte på fara.” Numret var så dyrt att en av hennes bröder skrev det på sin skjorta i permanent bläck.

Tamira hade just börjat läkarskola att bli anestesist i hennes hemstad Homs när Syriens civila oro började. Hennes far, som var kritisk mot den syriska presidenten Bashar al-Assad, försvann 2013. “Vi tror att armén mördade honom”, säger Tamira, som inte vill ha sitt efternamn publicerat. “Min mamma sa att vi var tvungna att lämna landet – annars skulle vi kunna rikta oss efter.”

Det tog ett år för Tamiras mor att få pengarna att fly. Hon sålde sitt hus, sin bil och alla sina ägodelar, men även då fanns det bara tillräckligt med pengar för att skicka Tamira och hennes två bröder till Europa. “Traffickarna önskade 25 000 dollar per person för hela resan från Syrien till Tyskland, så min mamma var tvungen att stanna kvar, säger Tamira. Efter en farlig resa över landet till Egypten, under vilken de tre syskonna rånades, sattes de i en gammal fiskebåt till Sicilien. “Vi fick höra att det bara skulle finnas 100 passagerare, men det var nästan 300,” säger hon. “Det fanns inga toaletter, så vi fick inte äta alls. Vi fick bara en liten mängd vatten att dricka.”

bild

Asylumsökare son styrelsen ett italienskt marinfartyg, juni 2014

Tamira uppskattar att de hade seglat i nästan två dagar när de slog fast hav. “Det var mitt på natten, helt svart,” kommer hon ihåg. “Båten gick inte någonstans – det var bara kasta runt i cirklar på vågorna. Många skrek och kräkade, särskilt barnen. Vi trodde alla att vi skulle dö.” Till slut var det inte en av hennes bröder som kom igenom till Soufi, men en annan passagerare som också hade sitt nummer. “Mannen som ringde henne ropade,” Nawal säger att hjälp kommer! Hjälp kommer, tack vare Gud! “Säger hon. “Alla visste Nawals namn, så vi var väldigt lätta.” Det var en annan förstenande 11 timmar innan en räddningsbåt anlände, men alla ombord överlevde. Idag är Tamira tillbaka i läkarskolan i sitt nya hemland och hoppas kunna ta över sin mamma om hon kan hitta ett säkrare sätt. “Jag kunde aldrig låta henne gå igenom provet som vi upplevde”, säger hon.

Naturligtvis kan vissa katastrofer inte hindras av Soufi eller någon annan räddare. Den sämsta händelsen hittills i Medelhavet inträffade i april i fjol, när så många som 850 flyktingar i ett sjunkande fartyg drunknade utanför Libyens kust. Några var fångade under vattnet eftersom människohandlare hade låst dem under däck. Flera månader senare, i augusti, mottog Soufi ett nödanrop från en syrisk man på en båt där 250 personer dog. “Mannen ropade att vatten kom på däck och översvämmade motorn”, säger hon. “Jag kunde höra vågorna i bakgrunden, och sedan ringde samtalet dött.” Hon varnade för sök- och räddningstjänsten, men fartyget sjönk innan de hittade det. “Jag skickade meddelanden på Facebook för att se om mannen som ringde mig hade överlevt,” säger Soufi. “Men jag hörde ingenting.”

Sådana förluster säger hon är “väldigt upprörande”, men de framgångsrika räddningarna motiverar henne att fortsätta. För några månader sedan besökte jag en grupp syriska flyktingar i ett skydd, och det var en man med ett brutet ben i gips, säger hon. “Han frågade mig,” Är du Nawal? ” När jag sa ja, hobblade han av sängen och kramade mig och kysste min hand. ” Mannen berättade för henne att någon på sin båt hade ringt henne, och tre minuter senare hade fartyget sjunkit. Tack vare henne kunde kustvakten komma dit i tid. “Han sa att jag hade sparat över 200 liv den dagen”, säger Soufi. “Jag var väldigt glad och tacksam för att höra det.”

“Vi fick höra att det bara skulle finnas 100 passagerare, men det var nästan 300,” säger hon. “Det fanns inga toaletter, så vi fick inte äta alls. Vi fick bara en liten mängd vatten att dricka.” – Tamira, flykting

Med tanke på de europeiska regeringarnas makt och räckvidd verkar det som en anomali att en ensam ung kvinna i södra Italien har blivit en så viktig livlinje. Ramzi Harrabi, president för invandrarrådet för provinsen Siracusa på Sicilien, en lokal organisation som förespråkar flyktingrättigheter, säger att Soufis roll som Lady SOS lätt kan förklaras. “Flykting situationen är mycket kaotisk, säger Harrabi. “Det finns liten samordning mellan olika myndigheter och organisationer, så det finns många luckor i systemet för människor som Nawal ska fylla.” Medan Harrabi lovar insatserna från den italienska kustbevakningen, räddade sina fartyg 4 400 personer från 22 båtar på en enda dag i augusti. Han säger att det inte är lätt för flyktingar att kommunicera direkt med dem. “Flyktingarna föredrar att ringa Nawal först eftersom hon kan tala med dem på sitt språk och lugna dem”, säger han. “De vet att hon är en riktig person som är engagerad i att hjälpa dem, inte någon anonym tjänsteman.”

Att arbeta utanför systemet medför dock även risker för Soufi. En europeisk förordning som kallas Dublinavtalet anger i allmänhet att flyktingar måste fingeravtryckas och att deras asylansökningar behandlas i det land där de först landar. Men många invandrare vill inte stanna i Italien eller Grekland, och föredrar att ta sig fram till rikare länder som Sverige, Tyskland och Schweiz, där de har bättre chans att hitta arbete och bostäder eller att gå med släktingar som redan är där . Det är tekniskt olagligt för Soufi att hjälpa flyktingar med sina vidareresor inom EU: s gränser, men hon anser att hon inte har något val. “Det är för lätt för flyktingar att falla i byte mot lokala smugglare som vill utnyttja dem”, säger hon. “Många människor är som barn när de kommer. Europa är en helt utomjordisk miljö för dem.” Soufi hjälper dem att köpa tågbiljetter så att de kan lämna Italien eller Grekland för standardpriset på cirka 50 euro (54 USD) per person, i stället för att luras av smugglare som försöker sälja biljetter till upp till 400 euro (435 USD). Hon döljer också råd om hur man köper lokala SIM-kort och om inte dricksvatten från flaskor med osynliga toppar om det har blivit drogat.

Soufi har aldrig arresterats för sin verksamhet, men hon har kommit nära till följd av missförstånd om hennes frivilliga roll. “För några månader sedan hörde jag att den italienska åklagarmyndigheten ville arrestera mig med misstankar om att vara en trafficker”, säger hon. “Jag var mycket orolig, så jag gick direkt till polisen för att förklara att mitt arbete är rent humanitärt. Jag visade dem bevis och de släppte mig.” (För att skydda sig håller hon inspelningar av de flesta SOS-samtal och spelar också in videoklipp på järnvägsstationen.)

bild

Soufi avbildad utanför Siciliens Camp Mineo, oktober 2015
Laura El-Tantawy

Parisattackerna har provocerat blandade reaktioner från europeiska regeringar, där länder som Tyskland fortfarande är engagerade i att välkomna flyktingar och andra som Polen som vill strama sina gränser. Soufi anser att Europeiska unionen bör öppna en “humanitär korridor” som skulle göra det möjligt för flyktingar att resa utan risk för frihetsberövande till länder som kommer att acceptera dem. Men varje förändring som möjliggör större rörelsefrihet i Europa är nu osannolikt på grund av ökad rädsla för militanter som är lojala mot att gränsöverskridande gränser går över gränserna.

Att lägga till ångest, åtminstone 32 av de misstänkta som identifierades i nyårsafton, som inkluderade sexuella övergrepp i Köln, Tyskland, var asylsökande och självmordsbomben i den 12 januari-attacken i Istanbul var ansluten till IS och gick in i Turkiet som en syrisk flykting. Vid presstid hade EU: s statsministrar ännu inte kommit överens om några nya säkerhetsåtgärder i hela Europa, men det politiska trycket ökade. Ungern, som har haft en hård flyktingstatus, har väckt talan mot EU och utmanar ett föreslaget nytt kvotsystem som skulle tvinga det att acceptera fler invandrare. I Frankrike har den högra högra frontpartiet, som motsätter sig all invandring, gjort historiska vinster i regionvalet i början av december.

Soufi och andra aktivister är rädda för stigande flyktingkänslor och en nedbrytning på gränserna skulle rikta sig till äkta flyktingar som flyr krig i Syrien och andra konflikter. Många människor, som afghansk flykting Maline, 42, en före detta frisör från staden Herat, riskerar allt för att göra resan eftersom de ser Europa som sitt enda hopp. Maline tvingades lämna Afghanistan efter att talibanerna sköt och dödade sin pappa. Hon seglade till Sicilien med sin man Amir, 45, och deras tonårsdotter Layah i mitten av 2014. “Vi var till sjöss i fem dagar”, säger Maline, som nu bor i ett flyktinghem utanför Catania. “Det var en storm, och båten började ta på sig vatten. Traffickarna berättade för oss att kasta allt vi ägde ombord, förutom våra mobiltelefoner. Sedan berättade de för oss att vi skulle använda telefonerna för att ringa våra nära och kära, eftersom vi alla skulle dö. ” Deras båt blev rädd, men inte förrän 14 av de 180 passagerarna drunknade. “Vår dotter, Layah, talade inte för ett år när vi kom till Sicilien,” säger hon.

“På en båt som tog på sig vatten, berättade människohandlarna oss att vi borde ringa våra älskade och säga adjö, för att vi alla skulle dö.” – Maline, flykting

Soufi, som hör sådana historier varje dag, medger att det ibland blir alltför mycket för henne. “Jag har vad jag kallar ett gråtande parti själv”, säger hon. “Jag går tillbaka till mitt hus, stänger dörren och gråter nonstop tills jag mår bättre.” Hon oroar sig för att med flyktingflödet som ska svälla, enligt FN: s uppskattningar, måste Europa ta mycket effektivare åtgärder eller riskera mer dödsfall. “I slutändan kommer människor till Europa för att återuppbygga sina liv och skapa en mer hoppfull framtid,” säger hon. “Alla, inklusive mig, måste komma ihåg det.” Hon vill att regeringarna ska klämma fast på människohandeln och att säkerställa flyktingars flykting både från hav och land, samt att förhindra hårda säkerhetsåtgärder som skulle bestraffa legitima asylsökande. Under tiden kommer hon att fortsätta i sin roll som Lady SOS. “Så länge som flyktingar passerar Medelhavet, måste jag vara här för att hjälpa och välkomna dem”, säger hon. “Jag måste vara där för att säga:” Se dig på land. “”

Den här artikeln visas i marsversionen av Marie Claire, på tidningskiosker nu.

Loading...